Lourdes

Lourdes is misschien wel de bekendste bedevaartplaats ter wereld. Het stadje ligt in Zuid-Frankrijk aan de voet van de Pyreneeën. 

Lourdes werd wereldberoemd door de verschijningen van Maria, die het meisje Bernadette Soubirous hier in 1858 had. Op 11 februari van dat jaar zag zij in een grot, net buiten de stad, de verschijning van "een mooie dame". Later dat jaar volgden nog 17 verschijningen.

De dame vroeg aan Bernadette om op die plaats een kerk te bouwen en er in processie naartoe te komen. Op aandringen van Bernadette noemde de verschijning op 25 maart 1858 haar naam en zei: "Ik ben de Onbevlekte Ontvangenis". Op aanwijzing van de dame legde Bernadette in de grot een bron bloot met de opdracht: "Kom drinken en u wassen aan de bron."  

De katholieke kerk heeft na uitvoerig onderzoek bepaald dat de verschijning niemand anders dan Maria - de moeder van Christus - kan zjin geweest. Vanaf dat moment werden er officiële bedevaarten naar Lourdes georganiseerd. Maar al tjidens de periode van de verschijningen kwamen mensen van heinde en ver naar de grot toe om te bidden.

Na de officiële erkenning van de verschijningen groeide Lourdes al snel uit tot een wereldberoemd bedevaartsoord, dat jaarlijks door ruim zes miljoen pelgrims wordt bezocht. Lourdes telt ongeveer 20.000 eigen inwoners en is na Parijs de grootste hotelstad van Frankrijk.